Jef De Winter is nieuwe boswachter Kalmthoutse Heide

Datum: 
maandag 2 oktober 2017

September… de Kalmthoutse Heide is op zijn mooist. De nieuwe boswachter geniet er zelf ook van. “Van de avonden nog het meest, wanneer de wind is gaan liggen, de zon ondergaat en het nachtelijke leven het langzaam overneemt.”

Jef De Winter is kind aan huis in de Kalmthoutse Heide. Vroeger was het zijn speelterrein. Opgegroeid in Nieuwmoer en eindeloos op de hei geravot. Nu is het zijn werk: sinds 2005 is hij in dienst van het Agentschap Natuur en Bos, eerst als arbeider op de Kalmthoutse Heide, daarna als ploegbaas, en sinds juli dit jaar als boswachter.

Wat doet een boswachter?
Jef: “Een boswachter heeft een breed takenpakket. Onze hoofdtaak is de natuur beschermen en herstellen waar nodig. De Kalmthoutse Heide heeft al een lange geschiedenis als natuurreservaat met aangepast beheer en is in vrij goede staat. Sommige stukken moeten nog beter. Er zijn bijvoorbeeld deelgebieden waar nu veel gras groeit, terwijl ze juist heel geschikt zijn voor natte heide, wat voor het voortbestaan van zeldzame soorten ideaal zou zijn. Dat bevorderen we door die stukken te laten begrazen door runderen of schapen bijvoorbeeld. Door dat soort kleine ingrepen te doen, helpen we de natuur een handje.”

Waarom moet je de natuur helpen?
Jef: “Vanuit Europa zijn er een aantal doelstellingen vastgelegd voor alle natuurgebieden, ook voor de Kalmthoutse Heide. Hoe we die doelstellingen gaan behalen, staat beschreven in een nieuw beheersplan voor de komende 24 jaar. Het plan is binnenkort klaar. Het geeft in grote lijnen aan wat er wanneer moet gebeuren. Dat is iets van lange adem, want de natuur heeft tijd nodig. En er zijn zoveel parameters en invloeden van buitenaf die meespelen. Het plan geeft het doel aan waar we naartoe moeten, het is mijn leidraad voor de komende jaren. Het is een document van wel honderden pagina’s dik. Ik zal me nog wel wat moeten inlezen (lacht).”

Wat is uiteindelijk de bedoeling?
Jef: “De uiteindelijke bedoeling is dat de unieke flora en fauna van ons heidelandschap bewaard blijven. In totaal zijn hier niet minder dan 18 zeldzame soorten Europees beschermd. De meest gekende zijn ondermeer de boomleeuwerik en de nachtzwaluw, die heel bijzonder is. Nachtzwaluwen zijn trekvogels die tot in Midden-Afrika vliegen, maar ze hebben niets gemeenschappelijks met zwaluwen. Het is een totaal andere soort, een echt nachtdier met een heel speciale roep. Dan heb je nog de gladde slang, een kleine, totaal ongevaarlijke slangensoort. Die is trouwens zo schuw dat je hem amper zal tegenkomen.”

Verstoren de bezoekers de dieren niet te veel?
Jef: “Een natuurgebied is er natuurlijk ook voor de mensen. De Kalmthoutse Heide is een plek voor recreatie, waar mensen van ver en van dichtbij komen ontspannen en genieten. Dat hoort ook zo, en daar staan wij helemaal achter. Daarom proberen wij er mee voor te zorgen dat iedereen ten volle van de natuur kan genieten, met respect voor de natuur, en met respect voor elkaar, in alle veiligheid. Wandelaars, fietsers, joggers, mensen met of zonder hond, ruiters… Dat mee in goede banen leiden, duidelijke spelregels opstellen en er goed over communiceren, dat komt er dus ook bij kijken.’

Jullie zien dan ook toe op de veiligheid?
Jef: “Uiteraard, met brandpreventie als belangrijk onderdeel. Zien dat de wegen er goed bij liggen, brandgangen maaien, het brandrisico beoordelen, de bezoekers waarschuwen via een kleurcode... Bij elke grote ingang geeft een kleurcode aan hoe het met het brandrisico gesteld is. De codes groen, geel, oranje, rood zijn heel duidelijk. Op de website van de gemeente Kalmthout is de actuele fase ook altijd terug te vinden. Verder bemannen we de brandtoren om letterlijk een oogje in het zeil te houden, met de hulp van vrijwilligers. We kunnen nog altijd een paar vrijwilligers gebruiken om daar af en toe post te vatten. Daarboven op de brandtoren heb je trouwens een prachtig uitzicht over het hele gebied. Ik kan het warm aanbevelen.”

Heb je soms nog een tip voor onze lezers?
Jef: “Ik mag als boswachter wel zeggen dat ik de Kalmthoutse Heide het mooiste stuk van het hele Grenspark vind, maar de andere grote toegangspoorten zijn ook zeer interessant en het ontdekken waard.”

Bron: Gemeente Kalmthout